Xbox 720: Todo lo que deben tener en cuenta

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Ya que Microsoft anunciará la Xbox de siguiente generación mañana, quizá este sea el último día en que usaremos el término Xbox 720 (los rumores dicen que será "Xbox Infinity", pero ese parece ser un nombre muy "final/definitivo"... ¿pero porqué no?). Microsoft ingresó al mercado de las consolas en una época en que muchos dudaban que podría ser exitoso como un nuevo contendiente. Después de más de una década, Microsoft ahora está en la cima del mercado, con las ventas de consolas y juegos en Estados Unidos más altas que Sony y Nintendo. La compañía está por introducir su consola de juegos de siguiente generación, vamos a darle un vistazo a lo que podría ser.

Especificaciones de Xbox 720

Tradicionalmente, las especificaciones de una consola de siguiente generación es lo que la “define”. Eso viene de un largo legado de consolas de juegos que fueron limitadas por sus características de hardware. Cada jugador sabe eso. La mayoría de las especificaciones interesantes siempre involucraban “gráficas por computadora” (CG), así que anteriormente, el número de sprites era importante, y luego el número de polígonos se convirtió en el indicador principal.

En el mundo “programable” de la actualidad, todo se centra sobre la potencia de procesamiento que es definida por algunos indicadores clave: 1/ el número de procesadores de flujo que manejan los pixeles y vértices de cualquier escenario 3D 2/ el ancho de banda interno, o cantidad de datos que la consola puede mover 3/ el número y velocidad de los núcleos de CPU que manejan la Inteligencia Artificial, administración de escenarios, etc…

CPU/GPU: Ya que AMD será el proveedor de chip de la nueva Xbox (y la PS4…), es razonable asumir que la plataforma será similar a la PC, que es un gran paso al frente debido a que la investigación y desarrollo se hace en arquitectura de PC, y también es bueno ver que las plataformas Xbox y PlayStation se podrían beneficiar de optimizaciones similares, por primera ocasión. Han tenido requerimientos de optimización radicalmente diferentes -si no es que opuestos-, lo que puede ser una molestia para los desarrolladores. Ahora, esto podría crear problemas de retrocompatibilidad, pero ya veremos ese punto más adelante.

Las especificaciones finales aún son desconocidas, pero Microsoft ha estado proporcionando kits de desarrollo que podrían darnos una idea de cómo estará equipada la nueva Xbox, con un CPU AMD X86 de ocho núcleos (¿core Jaguar?) y la franquicia que más se menciona es de 1.6GHz. Justo ahora, parece que 8GB de RAM es lo que tendrán los desarrolladores para este ciclo de vida.

En lo referente a procesador gráfico (GPU), tiene sentido tener algo similar al GPU más reciente y poderoso para PC. Eso es porque si Microsoft quiere un lanzamiento para Navidad de 2013, tienen que “congelar” las especificaciones para preparar la producción, de otra manera no podrían tener el mejor GPU del último cuarto del año, así de simple. Podría ser algo entre Radeon 7790 y 7870, ambas de la Series 7000.

La frecuencia de CPU no parece mucha, pero si toman en consideración que tanto el CPU como GPU probablemente estarán en el mismo chip, con una buena cantidad de memoria (relativamente), se darán cuenta de que la gestión térmica no es trivial para la primera iteración del hardware. Desde ahí, un chip unificado proporciona un amplio espacio para una continua reducción de costos, que es fundamental para este negocio en donde el hardware suele ser vendido al costo, o incluso hasta con pérdidas.

Unidad DVD/Blu-ray: ya que los juegos no serán más pequeños con el cambio a Alta Definción y las experiencias de juego cada vez más ricas, podemos asumir que se incluirá un reproductor de Blu-ray. Si, lo sé, Blu-ray es respaldado por Sony (entre muchas otras compañías), pero ya que ahora es económico, sería impensable no incluir una de estas unidades.

Al igual que las anteriores generaciones de consolas, no tendrán la corona en desempeño, ya que muchas PCs diseñadas para jugar ya las superan en términos de tecnología y velocidad. Sin embargo, la mayoría de esas PCs no cuestan USD$499 o cual sea el precio en que se vaya a vender la consola, así que el valor del usuario final seguirá ahí cuando salga.

Retrocompatibilidad (difícilmente será del 100%, si es que se incluye)

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Ya que la plataforma de hardware fundamental va a cambiar, sin duda creará “algunos” problemas de retrocompatibilidad. Las preguntas son, ¿qué tan bueno/malo será? No tener la misma arquitectura de CPU es un mal inicio para eso, pero los juegos ue evitan Sistema Operativo y drivers para potencialmente hablar directamente con el hardware pueden usar varias características de hardware como acceso directo a memoria (DMA) que es muy difícil/costoso de emular.

Siempre es posible emular todo con software, y hay muy buenos emuladores para comprobarlo, pero vean el rango de desempeño entre tu PC y un Gameboy o PS1 – ¿será un rango comparable entre Xbox 360 y Xbox 720? Toma mucho poder emular cosas como esas. La única forma de asegurar 100% de retrocompatiblidad es integrar el hardware antiguo en el nuevo. Eso es lo que hizo Sony, al incluir el PS1 en el PS2. Ese método probó ser muy costoso cuando se lanzó la PS3.

Conclusión: dependiendo de cuántos juegos dependan de OS/drivers, habrá “alguna” compatibilidad, aunque tener el 100% sería realmente impresionante, pero improbable.

Características independientes a los juegos (fundamental)

Cuando Microsoft ingresó al negocio de las consolas, siempre ha sido más que solo juegos. Durante los años, la Xbox ha evolucionado al ofrecer música, luego acceso a la televisión, pero hasta hoy sigue siendo considerado un dispositivo de “videojuegos” por la mayoría. Si Microsoft quiere cumplir su sueño de dominar las salas de los hogares, la Xbox tiene que ser más que un dispositivo para videojuegos.

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Los aspectos no relacionados a juegos de la Xbox podrían ser algo que Microsoft promocionará fuertemente mañana ya que tendrán mucho tiempo para mostrar más juegos en la E3 de Los Ángeles (estaremos presentes). Por ejemplo, no es difícil pensar que Microsoft podría ofrecer incluso más música, películas, televisión en vivo, y programas de televisión, posiblemente con algunas exclusivas. Esperamos que Microsoft y sus socios puedan basarse en el trabajo que han hecho en Xbox 360 y partir desde ese punto. Esto podría no ser el caso con Sony, pero ya veremos…

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Skype también debe jugar un papel importante en la siguiente Xbox. Ahora que es producto de Microsoft, Skype probablemente aparecerá como aplicación de chat de video integrada, pero Microsoft quizá impulse más allá Skype al usarla como plataforma de comunicaciones dentro de sus juegos.

Conexión Permanente: Imposible

El requerimiento de conectividad de banda ancha ha sido uno de los rumores más controversiales que han circulado sobre la nueva Xbox, y para nosotros nunca ha sido cierto. Es impensable que Microsoft requiera que haya Internet para poder usar su consola. Si, tendrás una mejor experiencia con conexión de banda ancha, pero “requerir” podría ser una sentencia de muerte para su producto. Quizá un día podremos tener ese requerimiento, pero ciertamente no será mañana.

Kinect + IllumiRoom

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Ya que Kinect ha sido uno de los dispositivos electrónicos para consumidor más exitosos de todos los tiempos, nos queda claro que Microsoft seguirá impulsándolo. De hecho, se dice en las calles que el siguiente Kinect será capaz de reconocer a 6 jugadores y que la resolución general de las cámaras (color+profundidad) se ha incrementado a 1080p y 512×424, respectivamente. Este sería un buen salto en términos prácticos.

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IllumiRoom es un concepto bastante atractivo. Cubrimos los detalles en enero durante el CES, y es un sistema de proyección que puede ser usado para darle al jugador una sensación de inmersión: por ejemplo, puede proyectar lo que está más allá de la superficie de la pantalla principal en la habitación. Y si, puede haber muebles u obstáculos en el entorno, pero más bien sería un efecto añadido a la visión periférica del usuario. El punto en contra es que requiere configuración y rendering extra (posiblemente a resoluciones más bajas), pero tener la opción sería genial, y quizá la mejor razón para comprar un proyector. Los rumores dicen que estará, pero el requerimiento de procesamiento extra, la posible necesidad de comunicaciones inalámbricas con el proyector hacen que sea una característica muy deseable, pero también muy poco probable.

Diseño Industrial

Este es probablemente una de las partes más misteriosas, ya que tenemos muy poco con qué especular. Al ver la primera Xbox, y cómo Microsoft mejoró con el diseño de la 360 durante la pasada década, es justo decir que Microsoft se lo está tomando muy en serio, así que esperamos que presenten el mejor diseño en términos de costo y practicidad. Microsoft ya tiene vasta experiencia, así que estamos esperando para ser impresionados, como sucedió con los diseños de Surface y Surface RT.

Control: virtualmente todos esperan que el nuevo control sea muy similar al existente. Independientemente del hecho de que fue señalado como “muy grande” al principio, nunca he escuchado a las personas quejarse del mando, así que esto es muy probable.

Precio

El punto final y quizá más importante para muchos: dicen los rumores que la Xbox 720 se venderá por USD$499 como dispositivo independiente (versión base) o por USD$299 con una suscripción a Xbox Live. Dado que hablamos de esto anteriormente, luce muy posible, pero esta teoría parece haber sido desmentida así que váyanse preparando para pagar el precio completo. Algunos pudieran pensar que es cara, pero en el esquema general de las cosas, si es un sistema de 8-núcleos + 8GB + disco duro + buen sistema de GPU, definitivamente lo vale.

Conclusión

El choque de una nueva generación de consolas nunca es igual, y las cosas serán más diferentes que nunca. En 10 años, muchas cosas han cambiado, y es gracioso ver cómo la “arquitectura de PC” terminó ganando. Esto es bueno ya que los desarrolladores podrán gastar su energía en mejorar la jugabilidad en lugar de tratar de parchar las cosas para que se ajusten a diferentes tipos de sistemas.

Por todo lo que se ha transpirado, la siguiente Xbox y la PS4 deberán ser muy similares en términos de poder de procesamiento y arquitectura, así que quizá por primera ocasión, nos enfocaremos en los ecosistemas y posiblemente en los juegos exclusivos para decidir cuál adquirir. ¿Qué les parece?

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