La NASA descubre que la Tierra tiene una segunda luna de 100 metros de largo

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Bautizado con el poco atractivo nombre 2016 HO3, este segundo satélite que gira en torno a nuestro planeta fue descubierto el pasado mes de abril.

La NASA ha anunciado este sorprendente descubrimiento: tenemos una segunda Luna en la Tierra aunque de un tamaño tan reducido (mide 40×100 metros aproximadamente) que sólo en condiciones lumínicas muy especiales y dotados de instrumental adecuado podríamos contemplarla.

Dado su pequeño tamaño quizá incluso le queda grande la denominación de “luna” pero no deja de ser nuestra nueva pequeña luna. En cualquier casi encaja con la definición de “satélite” al tratarse de un cuerpo celeste que orbita alrededor de nuestro planeta.

Precisamente su órbita es bastante irregular, como puede apreciarse en la animación contenida en el siguiente vídeo. La NASA afirma que se mantendrá en esa órbita durante bastantes siglos. De hecho en alguna ocasión se ha efectuado un seguimiento de algún cuerpo que orbitaba nuestro planeta pero que eventualmente perdió dicha órbita alejándose en el espacio.

2016 HO3 se encuentra a casi 4 millones de kilómetros de nosotros, una distancia 100 veces superior a la que separa la Tierra de la Luna. Fue avistado por primera vez el 27 de abril del presente año por el telescopio de vigilancia de asteroides Pan-STARRS 1 situado en Hawaii y que forma parte de la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria, organismo encargado de efectuar un seguimiento de los cuerpos cuya órbita puede encontrarse con la de la Tierra.

 

In its yearly trek around the sun, asteroid 2016 HO3 spends about half of the time closer to the sun than Earth and passes ahead of our planet, and about half of the time farther away, causing it to fall behind. Its orbit is also tilted a little, causing it to bob up and then down once each year through Earth’s orbital plane. In effect, this small asteroid is caught in a game of leap frog with Earth that will last for hundreds of years.

The asteroid’s orbit also undergoes a slow, back-and-forth twist over multiple decades. “The asteroid’s loops around Earth drift a little ahead or behind from year to year, but when they drift too far forward or backward, Earth’s gravity is just strong enough to reverse the drift and hold onto the asteroid so that it never wanders farther away than about 100 times the distance of the moon,” said Chodas. “The same effect also prevents the asteroid from approaching much closer than about 38 times the distance of the moon. In effect, this small asteroid is caught in a little dance with Earth.”

Asteroid 2016 HO3 was first spotted on April 27, 2016, by the Pan-STARRS 1 asteroid survey telescope on Haleakala, Hawaii, operated by the University of Hawaii’s Institute for Astronomy and funded by NASA’s Planetary Defense Coordination Office. The size of this object has not yet been firmly established, but it is likely larger than 120 feet (40 meters) and smaller than 300 feet (100 meters).

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