La NASA anuncia la presencia de vapor de agua en Europa, la luna de Júpiter

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La NASA ha anunciado esta tarde le detección en Europa de masas de vapor de agua capaces de elevarse hasta 200 kilómetros desde la superficie de esta luna de Júpiter.

La pasada semana te anticipábamos aquí en Übergizmo el anuncio que esta tarde ha efectuado la NASA. Tal y como se podía intuir la información tenía que ver con la presencia en esa luna de Júpiter de masas de agua que en este caso se han detectado en forma de emisiones de vapor. Y además no se trata de emisiones discretas puesto que en algunos casos alcanzan los 200 kms. de altura sobre la superficie de Europa.

Esto tiene un enorme interés puesto que permitiría poder colocar una sonda orbital en torno a Europa que pudiese recoger muestras y analizar la composición de ese vapor de agua, algo que supondría contar con una valiosísima información sobre la composición de dicha luna y, por ende, avanzar en la investigación sobre la existencia de otras posibles formas de vida en nuestro sistema solar.

Estas emisiones de vapor supondrían poder acceder a la composición de lo que hay bajo la superficie de Europa sin la necesidad de hacer aterrizar allí una sonda, con la complicaciones que ello implica, siendo mucho más sencillo tomar muestras desde la propia atmósfera.

Europa es, de todos los cuerpos que conforman nuestro sistema solar, uno de los que cuentan con más posibilidades para albergar posibles formas de vida. No es Europa la única, sin embargo, en contar con este tipo de fenómeno puesto que en 2005 también se observó algo similar gracias a la sonda Cassini pero en ese caso en Encélado, una de las lunas de Saturno.

Las nubes de vapor despedidas desde la atmósfera de Europa se han detectado desde imágenes obtenidas por el telescopio espacial Hubble y deberán ser confirmadas con los datos que podrá obtener el nuevo telescopio espacial James Webb que se lanzará al espacio en 2018. De hecho fue el propio Hubble la fuente de las primeras imágenes que apuntaban en la dirección de una posible actividad de géiseres en el hemisferio sur de Europa, columnas de vapor que ahora se calcula que alcanzan hasta 200 kms de altura.

Europa tiene un tamaño ligeramente inferior a nuestra Luna y con temperaturas de -173º C. Está cubierta por una capa de hielo bajo la que hay un océano de agua líquida equivalente a entre dos y tres veces la suma de todo el agua de los océanos terrestres y que sería la fuente de esos géiseres.

La sal y los electrolitos presentes en el agua del océano de Europa tendrían la facultad de interactuar con el campo magnético de Júpiter y la atracción gravitatoria de dicho planeta provocaría también la actividad interna de la luna que podría reunir las condiciones para la existencia de microorganismos en sus aguas, una vez filtrada la radiación exterior por la capa de hielo de la superficie, dado que Europa presenta una atmósfera muy ténue. El contacto entre el agua bajo el hielo con la capa rocosa del núcleo sería el que podría proporcionar diversos elementos (carbono, hidrógeno, oxígeno, azufre, fósforo…) que permitiesen el desarrollo de formas de vida.

Por tanto analizando la composición del vapor de agua procedente del interior que esos géiseres llevan a la atmósfera sería la manera de conocer qué sucede bajo la helada superficie de Europa y si se dan las condiciones para albergar vida.

La Agencia Europea Espacial tiene previsto el lanzamiento en 2022 de JUICE, que aunque tiene como objetivo principal el estudio de Ganímedes (el mayor satélite de Júpiter y único que cuenta con su propio campo magnético) también efectuará dos aproximaciones a Europa para estudiar su actividad geológica. Por su parte la NASA (aún sin fecha) enviará una sonda que se posará sobre la superficie de Europa y una sonda que sobrevolará la luna joviana y que podría incluir algún dispositivo de análisis de las mencionadas columnas de vapor producidas por los géiseres.

Mientras sería un buen momento para rememorar el aviso que se hacía en la novela (y posterior película) “2010, odisea dos” sobre los intentos de explorar Europa. europa-warning

 

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